Home MAGAZINE CIENCIA Tres nous mons en un estel proper animen la cerca de vida
Tres nous mons en un estel proper animen la cerca de vida
0

Tres nous mons en un estel proper animen la cerca de vida

A tan sol 40 anys llum de la Terra s’acaben de trobar tres exoplanetes potencialment habitables. A més orbiten al voltant d’una estavella nana i molt freda, un descobriment inèdit. Aquests mons s’assemblen al nostre i a Venus, i poden ser els millors candidats localitzats fins ara per buscar vida fora del sistema solar.

This artist’s impression shows an imagined view from the surface one of the three planets orbiting an ultracool dwarf star just 40 light-years from Earth that were discovered using the TRAPPIST telescope at ESO’s La Silla Observatory. These worlds have sizes and temperatures similar to those of Venus and Earth and are the best targets found so far for the search for life outside the Solar System. They are the first planets ever discovered around such a tiny and dim star. In this view one of the inner planets is seen in transit across the disc of its tiny and dim parent star.
Il·lustració de l’estavella nana ultra freda TRAPPIST-1 des de la superfície d’un dels seus planetes. Els altres dos es veuen al lluny. / AIXÒ/M. Kornmesser

En la constel·lació d’Aquari, oculta per als telescopis dels astrònoms aficionats, se situa l’estel TRAPPIST-1, del grup de les nanes ultra fredes, poc més grans que Júpiter i molt més fredes i vermelles que el Sol. Aquest tipus de petits estels són molt comuns en la Via Làctica, però, ara, per primera vegada, s’han trobat planetes al seu al voltant. En concret, tres, amb grandàries i temperatures similars a les de Venus i la Terra. A més, almenys dos d’aquests exoplanetes poden tenir regions habitables, amb aigua líquida que afavoreixi la presència de vida.

“Realment es tracta d’un canvi de paradigma pel que fa a què camino seguir en la nostra cerca de planetes i de vida en l’univers”, destaca Emmanuël Jehin, investigador de l’Institut d’Astrofísica i Geofísica de la Universitat de Lieja (Bèlgica) i coautor del treball, que publica aquesta setmana la revista Nature. “Fins ara, l’existència d’aquests ‘mons vermells’ orbiten al voltant d’estels nanes ultra fredes era purament teòrica, però ara tenim, no un solitari planeta al voltant d’un estel vermell feble, sinó un sistema complet de tres planetes!”.

Són els primers planetes descoberts al voltant d’un estel tan petit i feble

Per realitzar les observacions, un equip internacional dirigit per Michaël Gillon des d’aquesta universitat belga ha utilitzat el telescopi TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope (TRAPPIST), el nom del qual ha servit per rebatejar a l’estel, cridada oficialment 2MASS J23062928-0502285. El telescopi està instal·lat en les instal·lacions xilenes de la Silla de l’Observatori Europeu Austral (ESO).

Amb aquest instrument s’ha descobert que la feble i fred estel s’esvaïa lleugerament a intervals regulars, indicant que diversos objectes passaven entre l’estel i la Terra. Amb aquesta tècnica es va mostrar la presència de tres planetes amb grandàries similars al de la Terra, i situats a uns 40 anys llum.

“Per què estem tractant de detectar planetes com la Terra al voltant d’estels més petits i més fredes en els veïnatges del sistema solar?”, es pregunta Gillon, que de seguida respon: “La raó és simple. Amb la tecnologia actual, els sistemes al voltant d’aquests petits estels són els únics llocs on podem detectar vida en un exoplaneta de la grandària de la Terra. Així que, si volem trobar vida en altres llocs de l’univers, aquí és on hem de començar a buscar”.

Il·lustració d'un dels tres planetes de l'estel TRAPPIST-1 (al fons). / AIXÒ/M. Kornmessers planetes
Il·lustració d’un dels tres planetes de l’estel TRAPPIST-1 (al fons). / AIXÒ/M. Kornmessers planetes

Ara els astrònoms buscaran senyals de vida estudiant l’efecte que té l’atmosfera d’un exoplaneta en trànsit sobre la llum que arriba a la Terra. Per a la major part dels planetes de la grandària del nostre que orbiten estels, aquest petit efecte es veu saturat per la brillantor de la llum de l’estel. Només en el cas d’estels nanes vermelles ultra fredes i febles, com TRAPPIST-1, aquest efecte és prou gran per a ser detectat.

Amb l’ajuda d’altres telescopis més grans s’ha pogut demostrar que els planetes que orbiten a aquest estel tenen grandàries molt similars al nostre. Dos d’ells tenen períodes orbitals de prop d’1,5 i 2,4 dies, i el tercer en un rang d’entre 4,5 i 73 dies. “Amb períodes orbitals tan curts, els planetes estan entre 20 i 100 vegades més prop del seu estel que la Terra del Sol –assenyala Gillon–. L’estructura d’aquest sistema planetari és molt més similar en escala al sistema de llunes de Júpiter que al del sistema solar”.

Aquests exoplanetes de la grandària de la Terra poden tenir regions habitables favorables per a la vida

Encara que orbiten molt prop del seu estel nana amfitriona, els dos planetes interiors només reben quatre i dues vegades, respectivament, la quantitat de radiació rebuda per la Terra, ja que el seu estel és molt més feble que el Sol. Això els col·loca en una posició més propera a l’estel que la zona d’habitabilitat d’aquest sistema, encara que és possible que posseeixin regions habitables en les seves superfícies.

Per la seva banda, el tercer planeta és exterior i encara no es coneix molt bé la seva òrbita, però probablement rep menys radiació que la Terra, encara que tal vegada sigui suficient per a trobar-se dins de la zona d’habitabilitat. Els científics no descarten que fins i tot pogués estar completament ficat en aquesta zona.

“Amb l’ajuda de diversos telescopis gegants actualment en construcció, incloent-hi l’I-ELT d’ESO i el James Webb Space Telescope (que la NASA, AQUESTA i l’agència canadenca CSA llançaran en 2018), aviat serem capaces d’estudiar la composició de l’atmosfera d’aquests planetes i explorar-les, primer a la recerca d’aigua i, després, a la recerca de traces d’activitat biològica”, conclou Julien de Wit, coautor de l’Institut de Tecnologia de Massachusetts (EUA). “És un pas de gegant en la cerca de vida en l’univers”.

Font: SINC

(10)

COMENTARIS

Comentaris

guiaderoses







POTSER T'INTERESSA

Us de cookies

Aquest lloc web fa servir cookies. Si continúa navegant esta donant el seu consentiment per a l'acceptació de les esmentades cookies i l'acceptació de la nostra política de cookies

ACEPTAR